La sortie prématurée sur blessure de Ryan Lamb (9e) a bien failli casser leur élan. Failli seulement, car la Rochelle a affiché un enthousiasme ballon en main et un mental à toute épreuve, ce dimanche, face à l’Ulster (41-17). Il ne s’agissait seulement que de la deuxième sortie européenne en Champions Cup des Noir et Jaune et cela ne les a pas empêchés de livrer une copie de haute volée, face à un adversaire beaucoup plus expérimenté sur la scène continentale.

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Après avoir décalé Sinzelle (3e), Lamb quittait donc ses petits camarades, remplacé par Jordaan. Dans la foulée, les Rochelais voyaient l’Ulster revenir, par l’intermédiaire de Lealiifano (10e) et mais s’accrochaient grâce à la botte de Balès pour virer en tête à la pause (13-10). La suite? Une montée en régime implacable des hommes de Patrice Collazo et d’un Vito survitaminé.

Le grand match de Vito

Auteur d’un essai au retour des vestiaires (51e), le double champion du monde All Black a pesé dans le deuxième acte, passeur presque décisif – après une prise de balle exceptionnelle – pour l’essai refusé de Jordaan (56e), passeur décisif en revanche pour Eaton (66e) et à l’origine de l’essai d’Aguillon (63e). De quoi, avec l’aide de Gourdon (61e) et malgré le baroud d’honneur de Bowe (70e), assurer le bonus offensif aux siens et s’offrir le titre d’homme du match. Voilà les Rochelais en tête de leur poule avec deux essais bonifiés et le regard plus que jamais tourné vers les quarts de finale, avant leur double confrontation face aux Wasps.

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